巨蛇座 (M16(NGC6611)老鷹星雲
老鷹星雲中的氣柱已感受到恆星爆炸的熾熱
上圖是美國航太總署(NASA)哈柏太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)於1995年拍攝的老鷹星雲(Eagle nebula,M16)中濃密雲氣形成的氣柱(pillars),大家對這張影像的印象都非常深刻,有些人甚至暱稱它們為「創世紀氣柱(Pillars of Creation)」。10幾年後的現在,在史匹哲太空望遠鏡(Spitzer Space Telescope)的強力紅外之眼下,這些氣柱顯然正在面臨死亡終點。
  史匹哲的影像顯示出:這些氣體塵埃形成的高塔正好緊鄰一個過去發生的超新星爆炸事件向外傳遞的震波,這個震波不僅使得周邊雲氣形成殼狀,且雲氣中的灰塵都被「烤焦了」,因而顯現出右圖中紅色的特徵;此外,震波也使得這些高塔在6000年前便開始逐漸「倒塌」;不過由於M16距離地球約7000光年遠,所以真正的氣柱倒塌消散的景象得再等1000年才能被地球觀測者看到。
  史匹折拍攝的範圍幾乎涵蓋整個老鷹星雲--這是一個龐大且作用非常劇烈的恆星集團,因此周邊的氣體和灰塵組成的雲氣被強烈攪動而形成我們所見到的氣柱。
  天文學家很久以前就預測一次的超新星爆炸的震波就足以將這些氣柱抹平。目前這個區域中約有20顆左右的恆星已臻至成熟、即將發生爆炸的階段,所以這些天文學家認為M16中的氣柱被抹平是早晚的事,而且從史匹哲影像來看,事實上很可能有一顆恆星已經發生爆炸了,1000~2000年前,地球上的人們當時可能目睹一顆非常明亮的「客星」出現在這個位置。
不過,一顆恆星之死,或許就是其他恆星誕生之始。這顆超新星向外的震波雖然摧毀了這些氣柱,然而這些氣柱散掉後,便可顯露出原本藏在其中、現在正在成形中的新恆星;而且未來新一批的恆星也可在震波擠壓的濃密雲氣中誕生。
參考資料:http://www.spitzer.caltech.edu/Media/releases/ssc2007-01/release.shtml, 2007.01.09, KLC

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