行星狀星雲 NGC 246
史匹哲望遠鏡直視行星狀星雲中央恆星
在啞鈴形的星雲中,深藏著一顆瀕死的恆星,它瞞過了所有的望遠鏡,卻躲不過 NASA 史匹哲太空望遠鏡 (Spitzer Space Telescope) 的紅外鷹目。
 在史匹哲望遠鏡所拍攝的影像中可以清楚看出,從星雲中心恆星噴出的物質形成了一個巨大的環,而這個環是如何形成的尚不得而知。
 行星狀星雲 NGC 246 中心的恆星和太陽類似,只是已經走到生命的盡頭,其核心融合反應材料耗盡,開始收縮、加熱,外層封套氣體膨脹散逸後形成星雲,並在高溫核心的強烈紫外光輻射下 受激發光,也就是所謂的行星狀星雲。
 但這些有「宇宙蝴蝶」美名的行星狀星雲並不能持續多久,僅約數千年,對百億年的恆星壽命來說,可說是曇花一現。 而「行星」狀之名,是早期天文學家取其外形圓如行星而得。
 NGC 246 位於鯨魚座方向,距離地球 1,800 光年,先前的光學觀測僅知星雲中心有一顆被氣體、塵埃籠罩的恆星。不過史匹哲望遠鏡的紅外之目穿透了外層雲氣與塵埃的遮蔽,發現包圍在恆星外圍的氫分子環,即偽色影像中的紅色部分,恆星在星雲中央,游離的星雲氣體則為綠色。
 史匹哲望遠鏡這項觀測的成果將發表於九月一日出版的天文物理期刊附編 (The Astrophysical Journal Supplement) 上。
 史匹哲太空望遠鏡於 2003 年八月二十五日發射,是 NASA 大天文台 (Great Observatories) 計畫中,繼哈伯太空望遠鏡 (Hubble Space Telescope)、詹德拉 X-ray 望遠鏡 (Chandra X-ray Observatory) 與康普頓γ-ray 望遠鏡 (Compton Gamma Ray Observatory) 後的第四架太空望遠鏡,也是 NASA 起源計畫 (Origins Program) 的一部份。
資料來源:Spitzer News Release, Spitzer shows dying star that goes out with a ring, 2004.8.9

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